Coccodrilli

I coccodrilli comparvero sulla Terra milioni d’anni fa al tempo dei dinosauri. Sono un gruppo di grandi rettili che include gli alligatori, i coccodrilli e i gaviali.

Il coccodrillo d’acqua salata

Il coccodrillo d’acqua salata è il più grande coccodrillo nonché il più grande rettile al mondo.

Il coccodrillo dell'acqua salata è il più grande rettile del mondo
Il coccodrillo d’acqua salata è il rettile più grande al mondo

I coccodrilli hanno una postura flessibile “poggiati sullo stomaco„. Camminano con le zampe perpendicolari al corpo per fare “una passeggiata sopraelevata„. Tale postura facilita i coccodrilli nel galoppare sulla terra in caso di bisogno.

I coccodrilli sono creature a sangue freddo. Si trovano in luoghi caldi con clima tropicale. Tutti i coccodrilli hanno denti in cavità ossee, come gli esseri umani. Ma sono più fortunati di noi perché durante la loro vita cambiano spesso i denti .I giovani coccodrilli mettono un nuovo dente per cavità ogni mese sostituendolo con uno più grande.Quando diventano adulti li sostituiscono più lentamente, soltanto ogni 2 anni o anche di più.Quando sono molto vecchi, smettono di cambiare i denti, così da diventare dei vecchi coccodrilli senza denti. Un coccodrillo o alligatore cambierà almeno 3000 denti in tutta la sua vita.Ogni dente è vuoto.Il nuovo dente crescerà dentro quello vecchio.In questo modo, il nuovo dente può uscire non appena il vecchio dente è rotto.

I coccodrilli hanno una zona secondaria nelle loro bocche che permette loro di respirare anche quando hanno la bocca piena d’acqua.Hanno narici extra nella parte posteriore della loro gola, in cui, una parte speciale della lingua detta “valvola palatale„, si chiude in modo che non si soffochino o non anneghino quando aprono la bocca sott’acqua.

I coccodrilli e i gaviali hanno modificato le ghiandole del sale sulla loro lingua, queste sono utilizzate per liberarsi del sale in eccesso dal loro corpo. Anche gli alligatori e i caimani hanno le ghiandole del sale, ma purtroppo non funzionano.Ecco perché gli alligatori preferiscono maggiormente l’acqua dolce mentre i coccodrilli preferiscono l’acqua di mare.

I coccodrilli sono soliti rimanere “a bocca aperta” quando si rilassano.  Lo fanno per tenersi freschi quando fa caldo. Ma a volte lo fanno anche di notte quando piove, forse tenendo la bocca spalancata comunicano qualcosa ai loro parenti e amici.

Gli alligatori preferiscono l'acqua dolce ed hanno un più ampio muso
Gli alligatori preferiscono le acque dolci e hanno un muso più largo

I coccodrilli maschi sono animali territoriali, come i draghi di Komodomaschi. Proteggono con ferocia il loro territorio da altri intrusi maschi. Una femmina depone circa 50-80 uova sulla terra. Costruisce il suo nido vicino ad un fiume con foglie, fango o altra vegetazione. Queste foglie tengono le uova calde ed umide. La madre si prende dei cuccioli dopo che le uova si sono schiuse. Sarà là per loro finché non saranno abbastanza grandi per proteggersi da soli. Spesso la madre porta i suoi cuccioli nella sua bocca! Non vorrei finire nella bocca di un alligatore affamato! I cuccioli di coccodrillo si cibano di granchi, gamberetti e insetti. Non andate mai vicino a un coccodrillo durante il periodo della cova. Sono molto protettivi nei confronti delle loro uova ed estremamente feroci!

Se la temperatura del nido è di 30C (86F), cuccioli di coccodrillo saranno femmine e se la temperatura è sopra i 34C (93F), ci saranno molti coccodrilli maschi.  Questi animali mantengono la loro temperatura corporea ad un livello ottimale crogiolandosi al sole quando fa fresco e riposando all’ombra quando fa caldo.

I coccodrilli hanno un cervello relativamente piccolo ma più sviluppato di altri animali a sangue freddo.  Durante il giorno vedono bene e possono anche distinguere i colori.Hanno una pupilla verticale come quella dei gatti che permette loro di vedere bene di notte.Tuttavia, non possono vedere bene sott’acqua perché non riescono a mettere a fuoco.I timpani sono dietro gli occhi e sono ricoperti da un lembo mobile di pelle.Questo lembo di pelle, le narici e gli occhi si chiuderanno quando si tuffano, per non fare entrare l’acqua.

I coccodrilli percepiscono il minimo movimento della superficie dell’acqua.Di conseguenza, possono individuare la loro preda ed evitare i loro predatori anche in piena oscurità.La loro pelle è ricoperta di squame che mutano individualmente.Hanno la coda muscolosa e il muso allungato  e il corpo affusolato.Gli occhi e le narici sono sulla parte alta della testa, in modo da poter restare quasi completamente sott’acqua e non essere visti mentre aspettano pazientemente il loro pranzo venire verso loro.Hanno mascelle molto forti, non masticano il loro cibo – lo inghiottono in pezzi grandi come un serpente.Sono carnivori: mangiano uccelli, piccoli mammiferi e pesci.

Differenze tra coccodrillo e alligatore

Il Ghairul ha un muso molto sottile. Fotografia da Jonathon Zander
Il gaviale ha un muso molto sottile.                         Foto di Jonathon Zander

 

Gli alligatori hanno un muso più largo. I coccodrilli hanno musi più lunghi e più stretti degli alligatori.La mascella superiore dell’alligatore è più ampia di quella inferiore e i denti di quella inferiore s’infilano nelle piccole depressioni della mascella superiore.Le mascelle dei coccodrilli sono della stessa larghezza e i denti di quella inferiore escono fuori dalla mascella superiore quando chiudono la bocca.Ecco perché i grandi denti della mascella inferiore sono esposti in un coccodrillo, ma nascosti nell’alligatore. Gli alligatori tendono ad avere un colore più scuro rispetto ai coccodrilli, sono quasi neri.I coccodrilli sono più aggressivi degli alligatori.Il Gaviale invece ha un muso molto sottile.

 

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